Wednesday, August 31, 2011

 

既不幸又美妙的折騰

在卑詩省實施超過一年的合併銷售稅(HST),終於因為全民公投的結果而被逼撤銷。根卑詩選舉事務處(Elections BC)上星期周五宣布,HST全民公投中,54.73%贊成撤銷;45.27%贊成保留。

縱觀整個HST由推出到爭議到最後的結果,只能夠用「不幸」兩個字去形容,因為從不同的角度去看,整個過程對卑詩省的市民和經濟都是一大場的折騰。引發和延續這埸不幸的折騰至少有兩個原因。

第一個原因,是政客的高傲。前省長金寶爾在2009年省選中對HST隻字不提,但一當選連任就突然強推HST。一個對省民有如此深遠影響的稅務政策,不趁著省選期間向市民推介,讓大家可以好好看清楚政策的內容去做決定,而是在選之後再趁住大多數政府之勢強行推出,這個做法引起強烈反彈,即時激發起普遍省民對政府的不信任。再加上市民在HST實施後,即時感到出街食飯、買新屋掏多了錢等等的切膚之痛,即使省自由黨政府之後極力護航,又解釋又宣傳,連黨領、省長都換掉,在HST的爭拗上仍然無法取回普遍省民的信任。

政客的高傲引發出另一個令這埸不幸的折騰延續的原因,就是整個有關HST的討論逐漸變得情緒化,甚至是戲劇化。其實HST本身有其可取之處,例如可以精簡處理GST和PST兩稅並行的行政架構,長遠減少政府的開銷。有不少的經濟學者都指出,HST其實可以更有利於經濟發展,特別在目前嚴峻的經濟大氣候中有助卑詩省的營商環境。省府亦都承諾到2014年會將稅率由12%減到10%。可惜這一些的利弊似乎都鮮有被冷靜地討論過,取而代之的一連串情緒高漲的反HST行動,例如一連串計劃不周的自由黨省議員罷免運動。罷免運動一開始時,發起人幾乎日日見報,誇下海口,大有山雨欲臨、反轉全省之氣勢。不過首個罷免Oak Bay-Gordon Head 選區省議員張杏芳的行動就撻Q,「反合併稅聯盟」(Fight HST)就繼續chug落去,chug到爛曬尾先收手。每日政治花邊式的新聞多少都有助延續大眾對HST的關注,但大眾對新、舊稅制的了解深刻了多少就是個疑問。

現在HST已經確定要被撤銷,不過折騰就仍然會持續。例如要向聯邦政府交還因為同意配合實施HST所取得的16億元撥款。16億元加上利息等其他開支,有估計卑詩省將可能有高達30億元損失,省府已經事先張揚,可能會被迫削減服務以省回開支。另外商戶要將計算HST的系統,改回GST和PST的系統,當中的額外支出可能又要轉嫁到消費者身上。再加上由現在到回復PST及GST舊稅制有大約18個的過渡期,這一段不明朗的時期對營商環境又會有負面的影響,對卑詩省的就業市場又可能帶來沖擊。

不過從另一個角度看,這一大場折騰亦有其美妙之處,就是充份體現西方式民主的精神。即使是大多數政府,亦不能自以為是,自把自為。即使要付上重大的代價,民意所向的依然是要被尊重。不管你用什麼方法,耗費多少資源,只要是合法的你都有權去做。畢竟今次是卑詩省歷史上公投首度成功案例。正如省財政廳長兼副省長馮宜幹 (Kevin Falcon) 所講,今次是對所有政府的重要一課,在一切重大政策改變中,都要一開始就帶同跟社會大眾一起進行。今次卑省省民就真是交足學費,向世界展現這個重要的課題。


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